Astro alejado del universo

ملاحظات

El telescopio espacial Hubble ha observado la estrella más lejana jamás vista: Earendel, que significa estrella de la mañana. Aunque Earendel tiene 50 veces la masa del Sol, y es millones de veces más brillante, normalmente no podríamos verla. Podemos verla gracias a la alineación de la estrella con un gran cúmulo de galaxias situado frente a ella, cuya gravedad curva la luz de la estrella para hacerla más brillante y enfocada, creando esencialmente una lente.

Los astrónomos ven el pasado profundo cuando observan objetos lejanos. La luz viaja a una velocidad constante (3×10⁸ metros por segundo), por lo que cuanto más lejos esté un objeto, más tiempo tardará la luz en llegar a nosotros. Cuando nos llega la luz de estrellas muy lejanas, la luz que estamos viendo puede tener miles de millones de años. Por tanto, estamos observando acontecimientos que sucedieron en el pasado.

Cuando observamos la luz de una estrella, estamos viendo la luz que emitió la estrella hace 12.900 millones de años, lo que llamamos tiempo de retorno. Es decir, sólo 900 millones de años después del Big Bang. Pero como el universo también se ha expandido rápidamente en el tiempo que tardó esta luz en llegar a nosotros, Earendel está ahora a 28.000 millones de años luz de nosotros.

La estrella más antigua del universo

El telescopio espacial Hubble ha observado la estrella más lejana jamás vista: Earendel, que significa estrella de la mañana. Aunque Earendel tiene 50 veces la masa del Sol y es millones de veces más brillante, normalmente no podríamos verla. Podemos verla gracias a la alineación de la estrella con un gran cúmulo de galaxias situado frente a ella, cuya gravedad curva la luz de la estrella para hacerla más brillante y enfocada, creando esencialmente una lente.

Los astrónomos ven en el pasado profundo cuando observamos objetos lejanos. La luz viaja a una velocidad constante (3×10⁸ metros por segundo), por lo que cuanto más lejos esté un objeto, más tiempo tardará la luz en llegar a nosotros. Cuando nos llega la luz de estrellas muy lejanas, la luz que estamos viendo puede tener miles de millones de años. Por tanto, estamos observando acontecimientos que sucedieron en el pasado.

Cuando observamos la luz de una estrella, estamos viendo la luz que emitió la estrella hace 12.900 millones de años, lo que llamamos tiempo de retorno. Es decir, sólo 900 millones de años después del Big Bang. Pero como el universo también se ha expandido rápidamente en el tiempo que tardó esta luz en llegar a nosotros, Earendel está ahora a 28.000 millones de años luz de nosotros.

Distancia de la estrella Earendel a la Tierra

El telescopio espacial Hubble de la NASA/ESA ha establecido un nuevo y extraordinario hito: detectar la luz de una estrella que existió en los primeros mil millones de años tras el nacimiento del Universo en el Big Bang (a un desplazamiento al rojo de 6,2), la estrella individual más lejana jamás vista. Esto establece un objetivo importante para el telescopio espacial James Webb de la NASA/ESA/CSA en su primer año

Este hallazgo supone un enorme salto atrás en el tiempo en comparación con el anterior poseedor del récord de estrella individual; detectado por el Hubble en 2018. Esa estrella existió cuando el universo tenía unos 4.000 millones de años, o el 30 por ciento de su edad actual, en un momento que los astrónomos denominan “desplazamiento al rojo 1,5” Los científicos utilizan la palabra “corrimiento al rojo” porque, a medida que el Universo se expande, la luz de los objetos distantes se estira o se “desplaza” a longitudes de onda más largas y rojas a medida que viaja hacia nosotros.

Pero la estrella recién detectada está tan lejos que su luz ha tardado 12.900 millones de años en llegar a la Tierra, apareciendo ante nosotros como cuando el Universo tenía sólo el 7 por ciento de su edad actual, a un desplazamiento al rojo de 6,2. Los objetos más pequeños vistos anteriormente a una distancia tan grande son cúmulos de estrellas, incrustados dentro de galaxias primitivas.

Estrella más lejana visible para el ojo humano

Mi novia y yo estábamos viendo Cosmos, y algo que dijo Carl Sagan nos hizo preguntarnos cuál es la estrella visible más lejana. Obviamente, “visible a simple vista” es un concepto difuso que puede tener muchas respuestas defendibles, pero esperemos que no demasiadas.

Para hacer la pregunta un poco más interesante, limitémonos a las estrellas que se pueden distinguir individualmente; de lo contrario, la respuesta es claramente alguna galaxia del Grupo Local, y no hay muchas para comprobarlo.

Lo más parecido a una respuesta razonable que encontramos fue esta lista de wikipedia de estrellas que son más luminosas que cualquier estrella más cercana. La estrella más lejana de esa lista con una magnitud aparente plausiblemente visible es Eta Carinae (a 7.500 liras, magnitud 4,55). Sin embargo, hay varias razones por las que no estoy dispuesto a considerar esto definitivamente contestado:

De hecho, esta pregunta tiene muchas respuestas defendibles. No es sólo el concepto “visible a simple vista” el que es difuso. Las estrellas que vemos rara vez son objetos individuales, sino sistemas estelares binarios y múltiples. ¿Permitimos los dobles y los múltiples? La redacción de su pregunta (“limitémonos a las estrellas distinguibles individualmente”) sugiere excluir los sistemas estelares múltiples. Pero la estrella candidata más visible presentada (Eta Carinae) es exactamente eso: una múltiple. Y como la mayoría de las estrellas muy luminosas, Eta Carinae es también una estrella variable. ¿Deben permitirse las estrellas variables? ¿Debemos permitir las estrellas variables que en un pasado reciente eran visibles para el aye humano, pero que actualmente no lo son? Si es así, ¿permitimos también las estrellas variables cataclísmicas? ¿Permitimos las novas y las supernovas? Aparte de todas estas ambigüedades, como subraya Rob Jeffries en los comentarios de abajo, está también la cuestión de la incertidumbre (a menudo considerable) de las distancias cósmicas. ¿Cómo manejamos estas incertidumbres?