Astro lejano del universo

Descubierta la estrella más antigua y lejana

El telescopio espacial Hubble ha observado la estrella más lejana jamás vista: Earendel, que significa estrella de la mañana. Aunque Earendel tiene 50 veces la masa del Sol y es millones de veces más brillante, normalmente no podríamos verla. Podemos verla gracias a la alineación de la estrella con un gran cúmulo de galaxias situado frente a ella, cuya gravedad curva la luz de la estrella para hacerla más brillante y enfocada, creando esencialmente una lente.

Los astrónomos ven el pasado profundo cuando observan objetos lejanos. La luz viaja a una velocidad constante (3×10⁸ metros por segundo), por lo que cuanto más lejos esté un objeto, más tiempo tardará la luz en llegar a nosotros. Cuando nos llega la luz de estrellas muy lejanas, la luz que estamos viendo puede tener miles de millones de años. Por tanto, estamos observando acontecimientos que sucedieron en el pasado.

Cuando observamos la luz de una estrella, estamos viendo la luz que emitió la estrella hace 12.900 millones de años, lo que llamamos tiempo de retorno. Es decir, sólo 900 millones de años después del Big Bang. Pero como el universo también se ha expandido rápidamente en el tiempo que tardó esta luz en llegar a nosotros, Earendel está ahora a 28.000 millones de años luz de nosotros.

La estrella más lejana encontrada por el telescopio Hubble podría ser la más temprana que encontraremos

Las observaciones actuales sugieren que el Universo tiene unos 13.700 millones de años. Sabemos que la luz tarda en viajar, por lo que si observamos un objeto que está a 13.000 millones de años luz, esa luz ha estado viajando hacia nosotros durante 13.000 millones de años. Esencialmente, estamos viendo ese objeto tal y como apareció hace 13.000 millones de años.

La imagen utilizada para esta parada en nuestro viaje es el Campo Ultra Profundo del Hubble (UDF). El UDF es una de las vistas más profundas del universo visible hasta la fecha; ciertamente fue la más profunda cuando se creó originalmente en 2003-2004. Hay aproximadamente 10.000 galaxias en esta vista, que es una especie de “muestra del núcleo” de una zona muy estrecha del cielo cerca de la constelación de Fornax. Las galaxias más pequeñas y rojas de la imagen, de las que hay unas 100, se encuentran entre los objetos más lejanos conocidos.

El UDF se remonta a unos 13.000 millones de años (aproximadamente entre 400 y 800 millones de años después del Big Bang). Las galaxias que existieron en ese periodo de tiempo serían muy jóvenes y muy diferentes en estructura y apariencia a las grandes espirales que vemos hoy en día en las cercanías.

Hubblecast 108 Light: El Hubble encuentra la estrella más lejana

La luz de las estrellas lejanas tarda miles de millones de años en llegar a la Tierra. El equipo dijo que se cree que la luz de la estrella ha viajado durante 12.900 millones de años antes de llegar a nuestro planeta. Esto significa que la estrella habría existido cuando el universo tenía aproximadamente el 7% de su edad actual.

“Estamos viendo la estrella tal y como era hace unos 12.800 millones de años, lo que la sitúa unos 900 millones de años después del Big Bang”, dijo Welch. Es estudiante de doctorado en la Universidad Johns Hopkins, en el estado de Maryland. Fue el autor principal de un estudio que describe el hallazgo en la publicación Nature. El Big Bang es la explosión que muchos científicos creen que creó el universo.

“Definitivamente, hemos tenido suerte”, dijo Welch sobre el descubrimiento. Aunque los científicos de la Tierra pueden ver ahora su luz, Earendel seguramente ya no existe, dijo Welch. Esto se debe a que estrellas tan grandes tienen vidas cortas. La estrella probablemente existió durante unos cientos de millones de años antes de morir en una explosión de supernova, añadió Welch.

En ambos casos, los astrónomos pudieron ver la luz de la estrella debido a un efecto conocido como lente gravitacional. Es el resultado de la gravedad de los grupos de galaxias más cercanos entre la Tierra y la estrella. La gravedad actúa como una lente para ampliar los objetos lejanos del fondo.

La luz de la estrella más lejana tardó unos “alucinantes” 12.900 millones de años en llegar

El miércoles, los investigadores anunciaron el descubrimiento de la estrella más lejana jamás observada. En un artículo sobre los hallazgos publicado en Nature, apodaron a la estrella Earendel, del inglés antiguo que significa “estrella de la mañana” o “luz naciente”. La luz de Earendel ha viajado durante 12.900 millones de años para llegar hasta nosotros, iniciando su viaje sólo 900 millones de años después del Big Bang. (Debido a la expansión del universo, Earendel estaba entonces a 4.000 millones de años luz de la joven Vía Láctea, pero ahora nos separan 28.000 millones de años luz). (O lo estaríamos si Earendel siguiera existiendo, cosa que seguramente ya no hace).

La estrella se encuentra en una zona del cielo que parece vacía a simple vista. Pero observado con el telescopio espacial Hubble -y gracias a un fenómeno llamado lente gravitacional- el espacio aparentemente vacío se revela lleno de galaxias lejanas, un cúmulo de las cuales desvía la luz de una galaxia aún más lejana y antigua, incluida esta estrella.

El investigador principal del estudio es Brian Welch, candidato a doctor en astronomía y astrofísica de la Universidad Johns Hopkins. Hablé con él sobre las implicaciones de este descubrimiento, cómo se encuentra una estrella en una mancha de luz y qué diablos significa la lente gravitacional. Nuestra conversación ha sido editada para mejorar la longitud y la claridad.