Buscando vida en el universo

Exoplaneta de la Nasa

Este “laboratorio en un chip” es un dispositivo miniaturizado que toma una muestra líquida e incorpora uno o más análisis que normalmente sólo se realizan en un laboratorio, dijo el profesor asociado de ingeniería mecánica de la U, Jungkyu (Jay) Kim.

“Podemos identificar de forma autónoma una gran variedad de compuestos biológicos y químicos utilizando nuestro chip de laboratorio con un volumen de nanolitros (una mil millonésima parte de un litro)”, dijo. “Por eso esta tecnología es ideal para buscar firmas de vida más allá de la Tierra y para controlar la salud de los astronautas”.

Para probar el dispositivo, Kim, su estudiante de posgrado, Zachary Estlack, y el estudiante de posgrado de la Universidad de California en Berkeley, Matin Golozar, viajaron a Fort Lauderdale, Florida, en mayo y realizaron experimentos con Cero-G en su Boeing 727 similar al infame “Cometa Vómito” de la NASA que puede simular la ingravidez siguiendo una trayectoria de vuelo parabólica.

“Crecí queriendo trabajar para o con la NASA, así que ésta ha sido una oportunidad muy satisfactoria”, dijo Estlack. “Siento que este es un proyecto que está preparando mi futura carrera en muchos sentidos, y es emocionante formar parte del futuro de la exploración espacial, aunque sea en una pequeña medida”.

Nasa nuevo planeta

¿Está la humanidad sola en el universo? ¿O hay en algún lugar otros seres inteligentes que miran su cielo nocturno desde mundos muy diferentes y se hacen la misma pregunta? ¿Existen civilizaciones más avanzadas que la nuestra, civilizaciones que han logrado la comunicación interestelar y han establecido una red de sociedades vinculadas en toda nuestra galaxia? Tales preguntas, que afectan a los problemas más profundos de la naturaleza y el destino de la humanidad, fueron durante mucho tiempo competencia exclusiva de la teología y la ficción especulativa. Hoy, por primera vez en la historia de la humanidad, han entrado en el ámbito de la ciencia experimental.

A partir de los movimientos de una serie de estrellas cercanas, hemos detectado cuerpos acompañantes invisibles en órbita alrededor de ellas que son tan masivos como los grandes planetas. A partir de nuestro conocimiento de los procesos por los que surgió la vida aquí en la Tierra, sabemos que procesos similares deben ser bastante comunes en todo el universo. Dado que la inteligencia y la tecnología tienen un alto valor de supervivencia, parece probable que las formas de vida primitivas en los planetas de otras estrellas, evolucionando a lo largo de muchos miles de millones de años, desarrollen ocasionalmente inteligencia, civilización y una alta tecnología. Además, nosotros en la Tierra poseemos ahora toda la tecnología necesaria para comunicarnos con otras civilizaciones en las profundidades del espacio. De hecho, es posible que estemos ahora en un umbral a punto de dar el paso trascendental que una sociedad planetaria sólo da una vez: el primer contacto con otra civilización..

Ensayo sobre la vida en el universo

LA VIDA EN EL EXOPLANETASTau Ceti f es una supertierra rocosa que orbita alrededor de una estrella similar al Sol. Este concepto artístico muestra la vista del planeta potencialmente habitable, incluyendo dos hipotéticas lunas y un cielo lleno de cometas, que han creado un enorme cinturón de polvo alrededor de la estrella. En nuestro sistema solar, los impactos llevaron agua a los planetas interiores; el mismo proceso podría estar ocurriendo en Tau Ceti f. Ron MillerMuchos de los mayores misterios de la ciencia rodean las cuestiones de cuánta vida hay en el universo y qué formas podría adoptar. Y, dada la popularidad de las películas de ciencia ficción que muestran criaturas extraterrestres, está claro que el interés no se limita sólo a los investigadores.

Durante milenios, grandes mentes han contemplado el origen, la naturaleza y la prevalencia de la vida extraterrestre. Pero a pesar de la impresionante capacidad intelectual que se ha puesto en juego, la frustrante realidad es que no sabemos realmente quién o qué hay ahí fuera. Los científicos tienen buenas razones para pensar que hay miles de millones de mundos habitados repartidos por toda nuestra galaxia en un universo repleto de vida, quizá incluso tecnológicamente avanzada. Pero tal vez la génesis y la supervivencia a largo plazo de la vida en la Tierra haya sido una casualidad única en la galaxia. Tal vez vivamos en uno de los pocos y preciosos mundos milagrosos en los que la vida ha evolucionado hasta alcanzar niveles asombrosos de diversidad y complejidad.

Descubierto un nuevo planeta

Pero a menos que tengamos suerte, la búsqueda de señales de vida podría llevar décadas. Descubrir otra canica blanca y azul escondida en el campo estelar, como un grano de arena en la playa, requerirá probablemente un telescopio de imagen aún mayor. Ya se está diseñando ese buscador de planetas de próxima generación, que se enviará al aire en las décadas de 2030 o 2040.

La profesora de física del MIT Sara Seager busca posibles combinaciones químicas que puedan indicar la presencia de vida extraterrestre. Ella y sus colegas bioquímicos se centraron primero en los seis elementos principales asociados a la vida en la Tierra: carbono, nitrógeno, oxígeno, fósforo, azufre e hidrógeno.